Rencontrez notre nouveau président-directeur général

Donner la parole Hiver 2024 : Article de couverture

En décembre 2023, notre conseil d’administration a annoncé que Melanie Littlejohn avait été nommée présidente-directrice générale de la Community Foundation à compter du 1er mars. Alors que nous nous réjouissons d’ouvrir un nouveau chapitre avec Melanie à la barre, nous lui avons posé quelques questions pour nous aider à mieux la connaître.

Melanie Littlejohn dans les escaliers du Dunbar Center (Ana Gil Photography)
Melanie Littlejohn dans les escaliers du Dunbar Center (Ana Gil Photography)

Veuillez vous présenter et nous donner un aperçu de votre parcours professionnel.

Mon parcours professionnel a été riche en rebondissements. Et j’étais loin de me douter que chaque virage de la route me préparait au prochain chapitre. J’ai grandi à Jamaica, dans le Queens, en tant qu’aînée d’une famille de 25 enfants. Oui, 25 ! J’ai un frère biologique et 24 sœurs d’accueil. J’ai obtenu un diplôme en arts libéraux à SUNY Stony Brook. Après avoir obtenu mon diplôme, j’ai entamé une carrière dans la banque internationale dans le Financial District, puis j’ai déménagé à Rochester, où ma carrière a pris un nouveau tournant. Incapable de trouver un emploi similaire, j’ai trouvé un travail motivant au sein de l’une des plus anciennes organisations de défense des droits civiques du pays, l’Urban League. Quelques années plus tard, j’ai déménagé à Syracuse, où j’ai travaillé pour l’organisation Urban League du comté d’Onondaga, que j’ai ensuite dirigée.

Au cours de mon mandat à la Ligue, j’ai eu la merveilleuse opportunité de travailler avec des personnes issues de toutes les facettes de notre communauté, y compris Niagara Mohawk, aujourd’hui National Grid. Niagara Mohawk lançait de nouvelles initiatives axées sur la diversité et m’a demandé de rejoindre l’équipe pour diriger les efforts. Je suis reconnaissante aux dirigeants qui m’ont encouragée à poursuivre mon MBA à l’université de Syracuse tout en travaillant à plein temps.

Pendant près de 30 ans, j’ai occupé de nombreuses fonctions au sein de National Grid, ce qui m’a amené à effectuer de nombreux déplacements régionaux et internationaux. J’ai récemment décidé qu’il était temps de rentrer à la maison et de servir la communauté qui a été bonne pour moi et ma famille. Peu de temps après avoir pris cette décision, j’ai appris l’existence du poste de président-directeur général de la Community Foundation. Je connaissais très bien l’organisation et son impact en tant qu’ancien président et membre du conseil d’administration. La décision de soumettre mon nom a été l’une des meilleures décisions de ma carrière.

Pourquoi cette nouvelle opportunité a-t-elle suscité votre intérêt ?

Je me suis sentie appelée à diriger cette organisation non seulement en raison de mon profond respect pour le travail accompli par le personnel, le conseil d’administration, les partenaires à but non lucratif et les donateurs, mais aussi parce que la région connaît un moment de croissance et de transformation. Cette communauté est en train de se redessiner, et c’est un honneur de participer à cette période critique qui aura un impact générationnel sur ses habitants.

En tant que communauté, nous n’avons qu’une seule chance de bien faire les choses. La Community Foundation peut jouer un rôle central dans les partenariats qui permettront de créer une communauté plus équitable, plus résiliente et plus durable pour tous. Je pense souvent à mes petits-enfants, Kenzo et Sage, et à tous les enfants que je revendique comme miens. Ils méritent un monde, une région, une communauté et un quartier qui leur offrent le meilleur de tout. Un lieu qui les accueillera, les protégera et les encouragera à accomplir de grandes choses dans ce monde. Un lieu qui crée des opportunités et élimine les obstacles, un lieu qui les aime inconditionnellement et sans faiblir. Ils sont mon “pourquoi”.

Lorsque vous étiez chez National Grid, vous avez développé et dirigé le programme de responsabilité sociale de l’entreprise, qui se concentre sur la revitalisation des quartiers, la justice environnementale, l’équité sociale et le développement de la main-d’œuvre. Quelles sont les stratégies qui vous ont semblé les plus efficaces ? Quels sont les enseignements que vous avez tirés et qui, selon vous, vous seront utiles dans vos nouvelles fonctions ?

Au cours de ma carrière chez National Grid, j’ai eu la formidable opportunité de développer le cadre de l’engagement communautaire de l’organisation. Il s’agit de l’un de nos travaux les plus puissants et les plus percutants. La stratégie que nous avons employée pour créer ce cadre était simple : Écouter pour savoir ce qui était important pour les communautés. Nous nous sommes efforcés de ne pas projeter nos objectifs et de ne pas supposer que nous savions ce qui était le mieux pour une communauté. Nous avons respecté les opinions et les commentaires des personnes qui nous ont confié leur mission. Nous nous sommes engagés à être flexibles, présents, fiables et cohérents. Nous avons établi la norme selon laquelle nous ferions ce que nous disons – non pas une fois, mais toujours. Plus important encore, nous nous sommes engagés à être ouverts et à travailler sans jugement. Nous avons adopté la philosophie suivante : “être au service est au cœur de ce que nous faisons”. Faire ce qu’il faut pour les bonnes raisons et veiller à ce qu’aucune communauté ne soit laissée pour compte, c’est ce que l’équipe s’est fixé et ce à quoi elle s’est engagée.

Outre vos fonctions professionnelles, vous avez également fait du bénévolat et siégé aux conseils et comités de nombreuses organisations locales à but non lucratif. D’où vient, selon vous, votre cœur de serviteur ?

Je suis attaché à cet endroit que j’appelle ma maison et je veux laisser le monde un peu meilleur que je ne l’ai trouvé. J’ai la chance d’avoir grandi avec les meilleurs exemples de ce que signifie être au service des autres. Mes parents sont mes héros. Ils ont donné sans compter aux autres, qu’il s’agisse de mes sœurs, de mes voisins, de ma famille ou de la communauté en général ; ils ont toujours été là pour me soutenir, me guider et m’aimer. Mes parents n’ont jamais parlé de service. Pour eux, c’était tout simplement ce que vous faisiez. Ces leçons sont restées gravées dans mon âme. J’ai également eu la chance de me marier dans une famille qui partage les mêmes convictions. Ma sœur et mon beau-frère – Linda Littlejohn et Langston McKinney – se sont investis dans cette communauté en s’engageant à améliorer la vie et la qualité de vie des personnes âgées.

Mélanie avec ses petits-enfants
Melanie avec son mari, David, et ses petits-enfants, Kenzo et Sage (Laiza.Media)

les histoires des personnes historiquement marginalisées. Ma famille m’a appris à me donner à fond pour soutenir les autres. Je suis sûr que mes grands-parents et ma mère me sourient en voyant que j’ai atterri dans un endroit où je me sens comme chez moi.

Vous vivez et travaillez dans le centre de l’État de New York depuis longtemps. Quels sont, selon vous, les plus grandes opportunités et les plus grands besoins de la région ?

Je pense que les besoins de la région sont malheureusement les mêmes que depuis plusieurs décennies. Ce qui est différent, c’est le niveau de gravité. Les écarts se sont considérablement creusés dans les domaines de l’éducation, du logement, de l’enfance et des soins de santé, de la participation et du développement de la main-d’œuvre, de la richesse, du développement des entreprises et de l’équité. Bien que le nombre de personnes confrontées à des difficultés dans notre communauté ait augmenté, ce qui a changé, c’est notre reconnaissance de l’existence de ces problèmes et notre ténacité à passer de la parole aux actes. La table est mise pour que nous puissions nous y appuyer en tant que communauté. Nous avons reconnu que le moment était venu. Nous nous concentrons sur la collaboration et, surtout, nous savons qu’il faudra faire preuve de compassion et d’une bonne dose de courage. Je suis optimiste pour l’avenir.

Pourquoi pensez-vous que les dons de charité sont si importants à ce moment de l’histoire ?
Je pense que les dons caritatifs ont toujours été importants. Cependant, plus que jamais, l’amour, le respect et la valeur de l’humanité doivent être à la base de tout ce que nous faisons. Nous devons tous construire des communautés prospères, car dans la tradition de ma famille, votre quartier est mon quartier ; votre enfant est mon enfant ; votre maison est ma maison ; votre douleur est ma douleur ; et lorsque ceux qui sont le plus dans le besoin ne possèdent plus ce titre, alors nous réussissons tous. Oui, nous réussissons tous, nous réussissons tous.

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